La oportunidad de invertir en anal贸gico

En la industria de semiconductores hay un segmento de mercado, poco visible en los medios de comunicaci贸n, que puede ser interesante desde el punto de vista de inversi贸n: el anal贸gico. Este segmento va a verse beneficiado por los miles de millones de dispositivos que se van a fabricar a medio plazo, impulsados por el despliegue del IoT y el 5G.

Cuando en una tienda se deposita la compra sobre la balanza, hay un sensor de peso que genera una se帽al el茅ctrica. Un circuito electr贸nico amplifica y filtra; despu茅s, un convertidor anal贸gico-digital obtiene una variable digital proporcional al peso. Hasta aqu铆 es lo que se considera la parte anal贸gica del circuito (adem谩s de la fuente de alimentaci贸n del sistema). Posteriormente, el microprocesador gestionar谩 esa informaci贸n, visualizar谩 el peso en gramos y su importe en euros, entre otras funciones, adem谩s de imprimir un tique o transmitir los datos al exterior. Obviamente, esta es la parte digital del circuito de la balanza.

No hace falta recordar que la electr贸nica anal贸gica fue la que imper贸 hasta la d茅cada de los setenta; ahora casi todo es digital. No obstante, los componentes anal贸gicos siguen presentes en m煤ltiples dispositivos de 煤ltima generaci贸n, como en audio, comunicaciones, instrumentaci贸n, sensores o energ铆a, por ejemplo.

Anal贸gico y digital son dos mundos aparte, tanto a nivel de componentes como de mercado. Los componentes insertados en una misma placa de circuito impreso (como en el caso de la balanza) suelen provenir de distintos fabricantes especializados, seg煤n sean anal贸gicos o digitales

Algunas de las compa帽铆as que dominan el mercado digital son bien conocidas del gran p煤blico: Intel, AMD, Samsung o Nvidia, por ejemplo. Por contra, los fabricantes de circuitos integrados anal贸gicos no son tan populares, con la excepci贸n de Texas Instruments. Curiosamente, esta empresa americana, muy enfocada a componentes anal贸gicos, es m谩s conocida por sus dispositivos digitales, tales como calculadoras u ordenadores.

Hay diferencias claras entre la industria de semiconductores anal贸gica y digital. La primera, como es obvio, son las caracter铆sticas f铆sicas y funcionales de los chips, que son muy distintas. Otra es que los dispositivos anal贸gicos no siguen la ley de Moore y su ritmo de desarrollo est谩 lejos de ser tan vertiginoso como el de sus hom贸logos digitales. En consecuencia, el ciclo de vida de un componente anal贸gico es m谩s prolongado que uno digital y, adem谩s, la industria anal贸gica requiere menos inversi贸n de capital.

Un aspecto que tambi茅n marca diferencia es el mercado laboral. Muchos fabricantes manifiestan la dificultad que tienen para reclutar especialistas; afirman que los ingenieros con formaci贸n anal贸gica son muy escasos, ya que las escuelas y universidades tienden a centrarse m谩s en el campo digital. Este factor se torna cr铆tico en el dise帽o de circuitos para aplicaciones sofisticadas de instrumentaci贸n o radiofrecuencia. El mercado anal贸gico se estima que alcanz贸 los 55.000 millones de d贸lares en 2019, pero representa menos del 15% del global de semiconductores. Adem谩s, es un mercado muy fragmentado. Los cambios que se producen, a consecuencia del crecimiento org谩nico de las empresas, son peque帽os. La principal estrategia de desarrollo, para los l铆deres anal贸gicos, consiste en efectuar operaciones de adquisici贸n de empresas, de forma sostenida en el tiempo, ya sea de competidoras o bien de compa帽铆as que fabrican dispositivos complementarios con su portafolio de producto. En ocasiones, estas adquisiciones tienen un doble prop贸sito, pues se aprovecha para reclutar talento exterior, tan dif铆cil de conseguir.

Durante muchos a帽os, Texas Instruments ha sido la l铆der indiscutible en el mercado anal贸gico, adem谩s de ser la 煤nica que ha conseguido mantener una cuota de participaci贸n de dos d铆gitos. El resto ha estado repartido tradicionalmente entre distintas compa帽铆as, tales como: Analog Devices, Infineon, ST, Skyworks, NXP, Maxim Integrated Products o Microchip, entre otras.

En el a帽o 2019, las cosas comenzaron a cambiar. Texas Instruments tuvo una cuota de mercado del 19%, pero la tambi茅n americana Analog Devices apuntal贸 un 10%. No obstante, ha sido en este a帽o cuando est谩 produci茅ndose una significativa transformaci贸n. Recientemente, Analog Devices ha anunciado la compra de Maxim Integrated Products por 21.000 millones de d贸lares, fruto de una negociaci贸n virtual durante el periodo de la pandemia. Esta adquisici贸n (que se materializar谩 en 2021) le va a representar conseguir una cuota de mercado del 16%, convirti茅ndose en una compa帽铆a valorada en 68.000 millones de d贸lares y con 10.000 ingenieros en plantilla.

Esto sugiere que, por primera vez, habr谩 una mayor concentraci贸n en el mercado anal贸gico, con dos l铆deres claros, que controlar谩n cerca del 35%, lo que deber铆a traducirse en una mayor sinergia y una mejora del margen operativo, especialmente en el caso de Analog Devices. Adem谩s, tal como se ha comentado, las empresas anal贸gicas se ver谩n beneficiadas de ciertas macrotendencias b谩sicas (IoT, 5G, industria 4.0, cloud, edge, salud digital, movilidad, etc.).

Analog Devices tiene m谩s de medio siglo de vida y ha propiciado muchos de los avances que se han producido en electr贸nica anal贸gica. Su sede central est谩 en Norwood (Massachusetts), alejada del Silicon Valley. La firma cotiza en el Nasdaq y, durante los 煤ltimos 5 a帽os, ha crecido un 101% frente al 66% del S&P 500 o el -2% del Eurostoxx 50. Desde inicio del 2020, su valor ha disminuido casi un 1%, frente a una apreciaci贸n de 5% del S&P 500 y una p茅rdida de 14% del Eurostoxx 50.

Con esta compra, los accionistas de Maxim Integrated Products pasar谩n a tener cerca del 30% del grupo combinado. A medio plazo, el futuro de Analog Devices parece prometedor, ya que comenzar谩 a beneficiarse de las sinergias potenciales de la misma, tanto en productos complementarios con su actual portafolio como en mayor acceso a otras aplicaciones (autom贸vil, nube, etc.), adem谩s de una sensible reducci贸n de gastos.

El auge de lo digital no est谩 en cuesti贸n, pero los componentes anal贸gicos tienen asegurado un espacio, como puente imprescindible entre el mundo real y el digital.

Xavier Alcober Fanjul es ingeniero consultor

Fuente: Cincodias.elpais

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